Infinia apuesta por motores Stirling en la solar térmica

Termoelectrica y StirlingInfinia, una empresa americana especializada en ingeniería energética que basa sus desarrollos en el uso de motores Stirling para producir energía solar, intenta recaudar 17 millones de euros en financiación para poder llevar al mercado sus tecnologías. Recientemente ha cerrado un acuerdo con el gobierno de los Estado Unidos por un total de 6 millones de dólares para seguir desarrollando una revolucionaria tecnología para la producción de energía solar térmica.

La tecnología solar térmica utiliza una antena parabólica de espejos para concentrar la luz del sol para calentar y expandir helio en el interior de un intercambiador de calor. Esto provoca que un pistón similar al de un motor, se traslade hacia adelante y hacia atrás. A su vez, este movimiento acciona un alternador para producir electricidad, de forma similar a como lo hace un motor Stirling.

Al igual que otros desarrolladores de la tecnología solar térmica, Infinia vende su tecnología como la adecuada no sólo para la generación de electricidad solar, sino también para la generación combinada de calor y energía. Así, el sistema acumula el calor residual de la generación de electricidad para su uso en una variedad de aplicaciones, como la calefacción de un edificio o la ejecución de operaciones industriales. También mantienen viable la opción de cogeneración con propano o gas natural para cuando no haya luz solar.

El mercado

Los motores Stirling han sido durante mucho tiempo considerados como una tecnología prometedora para construir parques solares, pero todavía no ha logrado ser tan popular como otros tipos de energía solar térmica y hasta ahora sólo Infinia ha intentado introducir sus motores Stirling en un proyecto solar comercialmente viable.

El año pasado se habían aprobado dos proyectos solares para utilizar la tecnología de la empresa Stirling Energy Systems por un total de 1.372,5 MW, pero su desarrollador Tessera Solar (compañía hermana de Stirling Energy Systems), posteriormente se los vendió a compradores diferentes, cuando no pudo alinear el financiamiento para construirlas (la empresa Edison canceló su contrato con uno de los proyectos). Desde entonces, uno de los nuevos compradores, K Road Power, tiene previsto utilizar los motores de Stirling sólo en una pequeña parte de su proyecto, mientras que el segundo comprador, AES Energía Solar, ha declarado que sólo utilizará paneles solares convencionales.

Al igual que Stirling Energy Systems, Infinia se ha encontrado con algunos baches en el camino. Hace unos meses despidió a un gran número de empleados en su sede anterior, en el estado de Washington, con el fin de trasladarse a Utah. El director de la compañía, Mike Ward, dijo al diario local Tri-CityHerald que la medida se tomó para “acelerar desde sus raíces de I+D hacia una empresa generadora de clase mundial, con operaciones geográficamente consolidadas.”

Precisamente, Infinia cuenta con nuevas instalaciones y clientes en la India. A principios de este año han completado la primera instalación comercial de su tecnología, según informa el Tri-CityHerald. Infinia vendido recientemente 10 MW de sus motores a una empresa generadora de energía solar en la India. El acuerdo en la India consiste en un préstamo de 30 millones de dólares del Ex-Im Bank para Dalmia Solar Power. Dalmia planea desarrollar el proyecto y vender la electricidad a NTPC Vidyut Vyapar Nigam.

Captadores solares Infinia en España

Recientemente Renovalia Energy ha instalado en Albacete las primeras unidades termosolares con tecnología disco-motor Stirling: generadores solares termoeléctricos compuestos por una parábola reflectante y un motor térmico Stirling. La capacidad inicial de la planta, situada en Villarobledo (Albacete) es de 1 MW, aunque el objetivo de Renovalia es que alcanze los 71 MW.